FILOS

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ANALISIS DEL CICLO DE VIDA DEL PVC Y SUSTANCIAS ALTERNATIVAS

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CUENTO DE HADAS

La fabricación de PVC consume gran cantidad de energía.

Fuente : " Naturaleza y medio ambiente " (Holandés), noviembre de 1.988.

Actualmente, existen substancias sustitutivas para muchas aplicaciones de PVC, las cuales son medioambientalmente superiores y con un nivel de rendimiento satisfactorio.

Fuente : "PVC, un veneno medioambiental", Greenpeace Australia, enero de 1.996.

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HECHOS Y CIFRAS

Historia de las alternativas "mejores" para el medio ambiente.

¿ Cómo podemos determinar si cierta sustancia es "mejor" o "peor", en cuanto a la incidencia en el medio ambiente?
El único modo para saberlo es probar, con toda la evidencia científica de que disponemos, el impacto de las materias primas y el consumo de energía, la contaminación del aire y del agua, así como el mantenimiento, reciclaje, incineración y depósito de residuos para cualquier material utilizado para un fin determinado.
La fabricación, uso y depósito de cualquier substancia, tendrá un impacto medioambiental. No hay nada, hasta el momento, que sea "medioambientalmente no nocivo" al 100%.
Lo que hay que tener en cuenta siempre, es si la contaminación es aceptable, es decir, que no sea superior a la que el hombre y la naturaleza pueden tolerar, y asumir el riesgo.
Por supuesto, hay discusión sobre lo que se considera aceptable. Para Greenpeace, ningún caso en el que se haga uso del Cloro es aceptable, incluso en el caso de que contamine menos que muchas de sus alternativas. Nosotros pensamos que un exhaustivo enfoque científico, en relación al riesgo y a las emisiones, es mejor para nuestra salud y para el futuro de nuestro planeta...

Partes de esta página

Todo el mundo tiene algo que esconder...
Materias primas y uso energético del PVC y sus alternativas.
PVC y alternativas en la producción.
PVC y sus alternativas en diferentes usos.

LAS ALTERNATIVAS
Conclusión

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Todo el mundo tiene algo que esconder ...

Tanto la industria, como el Gobierno y los grupos medioambientales, todos tienen algún interés en ocultar algunos hechos por un lado, o exagerarlos por el otro.
Por ejemplo, si examinamos uno de los primeros Análisis del Ciclo de Vida (ACV) sobre diferentes productos, realizado por el Gobierno suizo, nos damos cuenta de que este Gobierno está protegiendo la propia industria del aluminio, teniendo en cuenta que la contaminación debida a la producción de electricidad, solamente está contemplada a partir de la energía hidráulica en Suiza, mientras que se tienen en cuenta otros productos empleados para la obtención en forma mixta de la electricidad en Europa ( combustible "fósil", energía nuclear e hidroeléctrica).
Asimismo, cuando la industria solicita la elaboración de un (ACV), en el que aparecen sus productos frente a los de otros fabricantes, hay que tener en cuenta que los mismos, quieren que los científicos pongan de manifiesto todo lo positivo de sus productos, frente a lo negativo de los productos de sus competidores.
Por otro lado, un "Peer review" un examen exhaustivo de un (ACV) con relación al PVC, al PET y a los envases de cristal para el embotellado del agua mineral efectuado en Bélgica, presentó cifras en relación a las emisiones de dioxinas de las plantas de PVC que habían sido sugeridas por... Greenpeace, que eran 10.000 veces superiores a las cifras reales que habían proporcionado algunas Universidades e investigadores del Gobierno. No es de extrañar, ya que estos investigadores, que no se pueden considerar tan independientes, habían estado actuando contra el uso de PVC durante muchos años...

Todavía hay otros inconvenientes en relación a los ACV. Un ACV es una investigación que tiene lugar en un momento determinado y el mismo puede dejar de ser válido inmediatamente, como consecuencia de las inversiones que se hayan hecho en las fábricas.
Se encuentran en este caso, las emisiones de dioxinas y de otros compuestos clorados procedentes de las fábricas de PVC que contaminan el agua, las cuales han disminuído en una proporción de 100 veces en los últimos diez años, y esto se ha podido conseguir gracias a introducir tratamientos a los resíduos (biológicos) del agua. Esto mismo es válido para las emisiones en el aire.

Otro problema que puede presentarse es el de las diferencias que existen entre las emisiones de las fábricas que producen los mismos productos, las cuales pueden variar en gran manera, y cuya diferencia puede ser mayor que la que desprenden las fábricas que produzcan productos diferentes. En este caso, a las fábricas que han invertido gran cantidad de dinero para reducir sus emisiones, les perjudican las otras que no han hecho este desembolso. De hecho, cuando un producto determinado da lugar a emisiones de tipo medio en el caso de un producto determinado, estos valores deberían acompañarse de la media de los valores mínimos y máximos y con las posibles disminuciones a que hubieran dado lugar de haberse empleado la Mejor Tecnología Disponible (MTD).


Materias primas y uso energético del PVC y sus alternativas

Examinemos un informe sobre el consumo de energía para la obtención de varios compuestos, presentado por un grupo medioambiental (¡ el cual actúa contra el uso de PVC !), basado en las cifras obtenidas por una Institución Científica de Holanda. Los cálculos para el uso de petróleo crudo - como materia prima - las he calculado yo mismo. Si encuentra unas cifras mejores, no dude en enviármelas ...

Consumo de energía y petróleo crudo para obtener otros compuestos.
Todas los cálculos se miden en GJ/tonelada, en el caso de la 
energía y en tonelada/tonelada, de petróleo crudo.

Material      Consumo de energía  Consumo de petróleo

PVC                  53             0,63
LD/HDPE              70             1,10
PP                   73             1,17
PS                   80             1,26
PET                  84             1,65
PC                  107             1,68
Acero                30             0,00
Aluminio            200             0,00

Fuente : Milieuvriendelijk verpakken in de toekomst (En holandés: Embalaje que en el futuro no será perjudicial para el medio ambiente) Stichting Milieudefensie (Nl), 1.991.

Tal como puede verse, el consumo de energía, así como de petróleo crudo, para la obtención del PVC, es el menor en relación a los demás plásticos.
El acero y el aluminio no necesitan petróleo crudo como materia prima, sin embargo, el acero y el aluminio necesitan cartón, además de grandes cantidades de energía eléctrica. No se debe de dar mayor importancia a la cantidad de petróleo necesaria para la obtención de plásticos en el mundo, ya que únicamente utilizan un 4 % del crudo total, mientras que el 94 % se emplea directamente para la obtención de energía y el resto es para otras aplicaciones. Por lo tanto, si el petróleo se utilizara únicamente para la fabricación de plásticos, se trataría de un producto abundante.

Por ello, es lógico que el consumo de energía y de petróleo crudo para la obtención de PVC sea el más bajo, ya que el 57 % del PVC proviene de la sal, que es una substancia muy abundante en la tierra. Evidentemente, se necesita energía para descomponer la sal en cloro e hidróxido sódico, pero en la mayoría de los casos la descomposición de esta sal se realiza en plantas equipadas con ícogeneraciónÓ, con alto rendimiento energético, de modo que se obtienen dos productos valiosos con la misma energía. A veces, incluso se pueden obtener tres : el cloro se utiliza primeramente para la obtención de productos intermedios, como por ejemplo policarbonatos (PC) o poliuretano (PU), antes de utilizarlo para la fabricación de DCE/VCM/PVC. Consecuentemente, en estos casos el consumo de energía necesaria para la obtención de PCV y de otros productos es todavía menor.

El consumo de energía por tonelada, no es el único factor a tener en cuenta en relación al consumo total de energía durante todo el proceso : la cantidad de producto necesario para una determinada aplicación, la clase de aplicación del mismo y su duración en buenas condiciones, son también importantes.
Aunque para la producción de aluminio se necesite aplicar mucha más energía, también ahorramos energía cuando, por ejemplo, lo empleamos para fabricar motores de coche, debido a su peso más ligero; esto significa que, para la fabricación del mismo motor, se necesita menos aluminio en cuanto a peso, lo que a su vez proporciona coches más ligeros y ello conlleva un consumo inferior de gasolina y, por lo tanto, un ahorro de energía y una menor contaminación durante su tiempo de funcionamiento.


PVC y alternativas en la producción

Cuando hacemos un estudio sobre la contaminación del aire y del agua, necesitamos tener una información con la que comparar las distintas clases de polución. En la mayoría de ACV se emplea el método de los "volumenes críticos", es decir, el volumen de aire o de agua necesario para diluir la cantidad emitida de un contaminante determinado por debajo de los límites legales en vigor. Todos los volumenes, para cualesquiera emisiones individuales, se suman para obtener el volumen crítico total de un producto. De este modo, podemos comparar el total de aire y agua contaminada para cada emisión determinada y para cada producto. De hecho, las cifras obtenidas dan cuenta de la cantidad y de la toxicidad de la emisión : los contaminantes con mayor toxicidad, necesitan más cantidad de aire y agua en los que diluirse para entrar dentro de la normativa, lo que da lugar a un volumen crítico más elevado.
Este método de comparación, tiene algunos inconvenientes: los límites legales cambian mucho de un país a otro, basándose en las diferencias de las supuestas propiedades (eco)toxicológicas. A veces, estos límites están basados en razones políticas y no toxicológicas. Si este método se aplica correctamente, nos puede dar una idea aproximada sobre cuales son estos problemas. A continuación aparecen las cantidades, las cuales han sido obtenidas a partir de la misma fuente del consumo de energía, así como de los volumenes críticos para el aire y el agua, cuando se produce 1 Kg. de substancia :
Volumenes críticos para la producción de varias sustancias.
Todas las cifras se miden en m3 de aire/Kg. y en dm3 de agua/Kg.

Material          c.v. aire      c.v. agua

PVC                   700          3.000
LDPE                  265          1.650
PP/HDPE               325          3.685
PS                    255          6.335
PET                   180          8.000
PC                    180          5.050
Acero               3.400          4.600
Aluminio            9.320         27.700

Fuente : Milieuvriendelijk verpakken in de toekomst
( En holandés: Embalaje que en el futuro no será perjudicial para el medio ambiente)
Stichting Milieudefensie (Nl), 1.991.

En realidad, estas cifras estan incompletas y han quedado desfasadas.
No son completas, debido a que las emisiones de energía no estaban incluídas. No estaba claro el por qué, hasta que vimos la diferencia : la energía eléctrica necesaria para las plantas de sal-cloro-PVC, se obtiene en su mayoría mediante el consumo de gas natural, mientras que la mayoría de las refinerías utilizan sus propios resíduos.
En la refinería más importante de Holanda, esto se traduce en aproximadamente 1.200 Toneladas de hollín anuales, para una elaboración de 21 millones de Toneladas de crudo. Como ya hemos dicho, existe una diferencia en cuanto a la persistencia de los agentes cancerígenos del hollín y los contaminantes más importantes que emite una fábrica de PVC: VCM y DCE (véase Cloro y Cáncer), teniendo en cuenta que la producción de energía da lugar a mayor contaminación en el aire, que si se trata de productos basados al 100 % en el petróleo !
Estas cifras también han quedado desfasadas, debido a que las fábricas de producción de DCE-VCM-PVC en Holanda han instalado, desde 1.991, nuevos equipamientos para reducir unas diez veces las emisiones de DCE y cinco las de VCM, mientras que no ha habido cambios destacados en las refinerías más importantes.
Por supuesto, también es muy importante valorar la cantidad de producto necesario para una aplicación determinada, así como para algunas aplicaciones más importantes (por ejemplo, el uso de aluminio y de plástico en los automóviles), y qué grado de contaminación (ya sea mayor o menor) se deriva del uso de dichas substancias.
En conjunto, las cifras observadas en relación al PVC indican que no es tan nocivo para el medio ambiente.


El PVC y sus alternativas en diferentes usos

El PVC es una substancia de muy variadas aplicaciones; se emplea en cientos de casos, de modo que es casi imposible hacer una valoración completa para todas sus aplicaciones.

El PVC rígido, se emplea como material para la construcción, en los marcos de la ventanas, en las tuberías para el agua residual, etc. No se oxida ni se pudre y tiene una vida muy larga.
El suministro de agua mediante tuberías de PVC bajo tierra, fue examinado al cabo de 37 años de su instalación y no se encontró ninguna diferencia, en comparación a las tuberías recién instaladas. De modo que, para este tipo de aplicaciones, se estima que puede llegar a tener una duración superior a los cien años.
El PVC flexible, se puede utilizar para reforzar diques en Holanda, a un precio muy inferior, con una mayor velocidad de fraguado y con una duración cuatro veces superior, es decir de hasta 200 años - si lo comparamos con los refuerzos de aluminio utilizados. Los cables eléctricos que se han reforzado por un aislamiento de PVC, pueden resistir los rayos solares, así como cualesquiera otras condiciones climáticas, durante decenas de años, mientras que los materiales alternativos utilizados para su revestimiento, tuvieron que ser renovados al cabo de ocho años, como consecuencia del peligro de cortocircuitos cuando se producia lluvía, debido a las grietas a que daban lugar los otros polímeros. Podríamos seguir con muchos otros ejemplos ...

Evidentemente, todas las propiedades que ahora son positivas pueden convertirse en negativas, si ellas fueran nocivas para el medio ambiente. De momento, no hemos encontrado grandes problemas en relación al PVC durante su fabricación, pero todavía se presentan menos cuando lo utilizamos. El PVC es un material que prácticamente no necesita mantenimiento. Esta es una de las razones por la cual en los hospitales de Gottenburg (Suecia) optaron por el empleo de vinilo, en lugar de linóleo, en los revestimientos para el suelo de los mismos. A pesar de que para la fabricación del linóleo se precisan únicamente materias primas renovables (aceite de linaza), su aplicación es menos favorable puesto que, antes de poder utilizarse el vinilo, se tuvieron que emplear 6 toneladas anuales de agentes limpiadores, después 0,5 toneladas y por último casi se redujo a 0.
Lo mismo puede decirse en cuanto a los marcos de madera de las ventanas : la madera es una materia prima 100 % renovable pero, a parte de las emisiones ocasionadas para el acondicionamiento (las 2/3 partes de la madera acaba siendo desechada, y la mayoría se quema !), los marcos de madera de las ventanas se tienen que pintar o hay que tratarlos. Esto hace que el empleo de madera y PVC en los marcos de las ventanas sea igual de bueno o malo para el medio ambiente.

Las acusaciones de que el PVC tenía muchos aspectos negativos para el medio ambiente, resultaron ser falsas.
Los plastificantes de PVC, como por ejemplo los ftalatos, se han asociado con el cáncer y con las propiedades de los estrógenos. Esto es cierto en el caso de que suministremos dosis masivas a las ratas - lo que sería equivalente a 300 gr./día para un humano adulto - pero después de realizar cientos de ensayos, se comprobó que no es nocivo para los primates (monos y el hombre), a causa de los diferentes metabolismos de los mismos.

El PVC, incluyendo los ftalatos, es el único plástico que ha sido analizado en su totalidad y que se permite utilizar para las bolsas de plasma sanguíneo. De hecho, se ingieren aproximadamente 2 gr. de ftalatos al año, mediante el uso de PVC, cuyo equivalente tóxico sería igual al consumo de 0'2 gr. de alcohol ... anuales.

Se acusó al PVC de dejar residuos de VCM en la comida y en el agua, los cuales podían ser causa de cáncer. Realizado un mega-experimento, demostró que el agua envasada en botellas de PVC provoca (un insignificante) 1'9 % menos de cáncer, comparado con el agua envasada en botellas de cristal.
Se acusó al PVC de ser el origen de la muerte repentina de algunos niños, pero se descubrió todo lo contrario: una de las muchas causas posibles de dichas muertes es el uso de colchones que absorben gran cantidad de polvo, cosa que el PVC y otras láminas de plástico lo impiden.
Se acusó al PVC de provocar irritaciones y reacciones alérgicas, pero resultó ser lo contrario: muchos de los hospitales, especialmente los que tratan a pacientes con alergias, utilizan el PVC como material de construcción, ya que muchos materiales naturales, como por ejemplo algunas clases de madera y caucho natural mal tratado (látex), pueden provocar reacciones alérgicas graves.
Podríamos seguir con más ejemplos, ya que es fácil encontrar nuevas alegaciones cada día, de modo que se puede acusar a cualquier cosa de ser un "veneno ambiental", ya que se necesitan meses e incluso años para demostrar la falsedad de una alegación. El público en general, recordará únicamente lo difundido por medio de la prensa y a través de otros medios. Los resultados positivos, que aparecen meses o años después, en general no llegan ni a mencionarse, o quizás se mencionan en algún lugar de la página veinte ...

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LAS ALTERNATIVAS

Todas las alternativas para substituir al PVC provocan contaminación durante su fabricación, transporte, reciclaje y/o incineración.
En la mayoría de los casos, la energía empleada y las materias primas son más escasas que las usadas para la fabricación del PVC y también las emisiones de gases y de agua de estos productos son más elevadas que las utilizadas en la fabricación, transporte, uso, reciclaje, incineración y fuegos accidentales de PVC.


CONCLUSIÓN

No hay razón alguna para enfocar el impacto medioambiental del PVC en todo su ciclo de vida, de una forma diferente al de sus alternativas. Tampoco hay ningún motivo para solicitar una prohibición del uso del mismo, únicamente algunos piden una sustitución de PVC por otras sustancias alternativas. Pero de hecho hay muchas más razones que inducen a la sustitución de las alternativas por el PVC.

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GLOSARIO

ACV : El "Análisis del Ciclo de Vida", es un método científico que se emplea para investigar el impacto de un material -o de un sistema - en el medio ambiente durante toda la vida de dicho material, en una aplicación concreta, desde la obtención de las materias primas, hasta el momento en que se deshecha. De este modo se pueden comparar los impactos medioambientales de diferentes materiales (por ej. PVC, PET y cristal) o de diferentes sistemas (por ej. embalajes de un solo uso o reutilizables), utilizados con un mismo mismo propósito (por ej. embotellado de agua mineral), se pueden comparar.
DCE : Dicloroetano, es la substancia intermedia para la fabricación del PVC. Se obtiene directamente mediante cloración del etileno o por oxicloración, cuando la mezcla de ácido clorhídrico, oxígeno y etileno, son transformadas a DCE + agua, por el catalizador de cobre. El ácido clorhídrico se puede obtener del cracking de DCE para formar VCM, mediante un proceso externo o mediante la incineración de desechos clorados.
Etileno/propileno : Se obtiene a partir del craking de LPG o nafta, los cuales dan respectivamente el 90% ó 70% del rendimiento del etileno y propileno. Los residuos son ligeras cantidades de benceno, butadieno y PAH's. El benceno y el butadieno son usados para otros casos, las fracciones pequeñas son mezcladas con petróleo y las PAH's son incineradas. El etileno tiene muchas aplicaciones, principalmente para fabricar diferentes plásticos.
HDPE: Polietileno de alta densidad. Es el proceso de polimerización a partir del etileno a bajas presiones, pero con catalizadores organo metálicos. Debido a que en este tipo de polimerización se obtienen menos cadenas, el producto acabado tiene una alta densidad y una mayor rigidez. Se usa principalmente para la fabricación de contenedores.
Laminados : Son envases formados por capas de varios materiales, que alcanzan propiedades que no sería posible conseguir con uno solo. Por ejemplo, el envase tipo íbrikÓ es un laminado de PE, aluminio y cartón. El PE es químicamente inerte, el aluminio lo hace ligero al 100 % y hermético a los gases y el cartón le da la rigidez y capacidad necesaria para poder estampar una impresión.
LDPE : Polietileno de baja densidad. El proceso de polimerización del etileno se efectúa a altas presiones (centenares de bars) y utilizando pequeñas cantidades de oxígeno como catalizador. Este tipo de polimerización, genera muchas cadenas laterales y, por eso, el producto final tiene una densidad baja. En la mayoría de los casos se emplea como material de embalaje.
PAH's: Es un producto intermedio muy perjudicial, que se obtiene de la combustión y que aparece en grandes cantidades en el crudo. Únicamente unos pocos microgramos por litro de agua de mar son suficientes para causar problemas de crecimiento del plancton. Muchos de los PAH'S son substancias altamente cancerígenas. Son substancias estables y presentan la tendencia a acumularse en la cadena de los alimentos.
"Peer review" : Es un análisis científico realizado por investigadores independientes, los cuales verifican que no se hayan cometido errores metodológicos. Normalmente, no hacen comentarios acerca de los valores encontrados, exceptuando los errores evidentes.
PET : Polietilentereftalato. Se obtiene a partir del ácido tereftalático y etilenglicol, ambos derivados del crudo. Su producción implica muchos pasos, por lo tanto el empleo de energía es más elevado que para otros plásticos. Tiene una gran resistencia a la rotura, lo cual lo hace adecuado para fabricar fibras (poliéster) y botellas para el agua carbonatada (gasificada) y para refrescos.
PC : Policarbonato. Las materias primas son compuestos clorados: fosgeno y otros compuestos clorados aromáticos. Los compuestos aromáticos provienen del crudo; el cloro y el hidróxido sódico provienen de la sal. La polimerización se realiza mediante el desdoblamiento del cloro por el hidróxido sódico. El producto final ya no tiene cloro. El PC tiene una gran resistencia a la temperatura y a los impactos y asimismo tiene muchas aplicaciones, desde CD de los compact disk a las ventanillas de los aviones.
PP : Polipropileno. El proceso de polimerización del propileno se realiza a bajas presiones, empleando un catalizador organo-metálico. Un 6 % de los procesos de polimerización obtienen un producto final deshechable, el cual es incinerado. El compuesto obtenido tiene una gran resitencia a las roturas y una gran capacidad tensora, por eso es adecuado para fabricar cables y contendores.
PS : Poliestireno. Las materias primas, en este caso, son el benceno y el etileno; mediante el etilbenceno se forma el monómero estireno. El proceso de polimerización se realiza mediante un catalizador con peróxidos. Se emplea en los utensilios de cocina y como espuma de poliestireno (EPS) para aislamiento. Esas espumas se consiguen mediante la inyección de aire en la masa líquida y no mediante CFK.
PU : Poliuretano. La materias primas, en este caso, corresponden a un compuesto clorado: fosgeno y otros compuestos nitrados.
A su vez, los compuestos nitrados se obtienen a partir del crudo y de nitrógeno, y el cloro se obtiene de la sal. Dicho compuesto se obtiene mediante desdoblamiento del ácido clorhídrico. El producto final se obtiene mezclando los dos compuestos y también se puede añadir alguna substancia espumante. De este modo, se obtiene la espuma (de poliuretano) que se emplea en los colchones y en los asientos de aviones y coches. El producto final no contiene cloro. El desdoblamiento del ácido clorhídrico, que tiene lugar durante el proceso, se emplea de nuevo para hacer VCM/PVC.
PVC : Cloruro de polivinilo. Es un plástico compuesto por : 43 % de substancias procedentes del crudo y 57 % de sal. Por lo tanto, se emplean menos materias primas y energía que para otros plásticos o para otros materiales "clásicos". Esto lo hace excelente para un proceso de desarrollo sostenido. El PVC tiene una amplia gama de aplicaciones.
VCM : Monómero del cloruro de vinilo. Es la principal substancia empleada para fabricar PVC. Es un derivado del cracking de DCE (dicloruro de etano). El ácido clorhídrico restante se puede utilizar de nuevo en el proceso y el resto (2,5 % de alquitranes) se incinera.

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BIBLIOGRAFIA

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Está en el nivel dos de las páginas de los Clorofilos.

Hecho : 16 de marzo de 1996
Ultima actualización : 6 de junio de 1998

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